注射自體T細胞 治癒黑色素

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醫學界不斷的研發新藥與技術,如:免疫治療、標靶治療或是放射治療的光子刀等,無非是希望能治療癌末病患,精確殲滅癌細胞,但同時保留其他正常的身體組織。其中免疫療法從幾10年前就開始被用來治療癌症,如:α-干擾素或細胞激素(interleukin-2)治療黑色素癌、單株抗體(Herceptin)治療乳癌等,但是由於癌細胞上特有的表面抗原不易發現,因此成效有限。

今年6月在醫學界極富盛名的醫學期刊「新英格蘭醫學期刊」上,有一篇相當振奮人心的研究成果被發表。美國學者們利用注射病患自體純化後的特殊白血球(CD4 + T細胞),讓CD4 + T細胞確認到黑色素癌細胞後,在體內引發一連串的免疫反應,殲滅所有體內的黑色素癌細胞,成功地治癒一位52歲罹患末期黑色素癌的男性病患,在治療兩週後其轉移至肺部及鼠膝部之癌細胞,全部消失無影無蹤,追蹤長達2年也未曾復發。

黑色素癌是什麼?

黑色素癌是皮膚癌症中第三常見的惡性腫瘤,僅次於基底細胞癌及鱗狀細胞癌。黑色素癌的發生率雖然最低,但惡性度卻是最高,惡性度高是因為其非常容易轉移,且很難治療。東方人的發生率較西方人低,且東方人的黑色素癌最常出現的位置在手指、腳指或腳底等,非常類似手掌及腳掌的黑痣,且不痛不癢,因此發現時通常較晚,多半已經轉移。

黑色素癌常用的治療方式為手術切除、電燒、冷凍或刮除等,若已經轉移則會配合放射療法、化學療法或免疫療法等,但是針對已經轉移的末期黑色素癌,其治療效果不佳,5年存活率相當低。

良好的免疫力可幫助對抗外來的病原體如細菌、病毒及寄生蟲或是不正常的腫瘤細胞,而許多抗癌的藥物就是利用免疫療法的原理來治療癌症。「免疫力」是指人體對外來病原體的抵抗過程,免疫細胞就是這場防禦戰爭中一兵一卒,包括:可直接吞噬病原體的巨噬細胞和中性白血球、可產生抗體殺死病原體的B淋巴球(又稱B細胞)以及會直接將受感染病原體的細胞清除或分泌細胞激素(cytokines)產生一連串免疫反應的T淋巴球(又稱T細胞)等。

反觀此項突破性癌症治療研究,則是取出病患本身的T細胞,利用一種黑色素癌相關的抗原來選擇復製特定T細胞的技術,將帶有可辨識黑色素癌細胞的特殊CD4+ T細胞大量繁殖後,注射回人體讓其去教育另一種T細胞(CD8+ T cell),進而引發一連串的免疫反應,讓產生的免疫細胞及細胞激素去攻擊黑色素癌細胞,精準消滅癌細胞而不傷及其他無辜的正常細胞。利用T細胞免疫療法來治療轉移性黑色素癌的技術,早在7至8年前就已經開始嘗試,當時利用的是CD8+ T細胞,但卻未能達到滿意的治療成效,可見一樣都是T細胞,種類不同所能引發的免疫反應也不同,而大大影響治療成效。

CD4+ T細胞及CD8+ T細胞到底有什麼不同?

T細胞是在胸腺(thymus)內分化成熟的淋巴球,故稱為T細胞。成熟T細胞由胸腺遷出,居住於身體淋巴結或脾臟之中。由於T細胞在成熟過程中,其細胞膜表面糖蛋白分子表達的種類和數量均不相同,形成抗原性不同的兩種T細胞:CD4+ T細胞及CD8+ T細胞。

CD4+ T細胞的表面分子為單體分子,而CD8+ T細胞為雙體分子,這兩種T細胞因為其所攜帶的表面分子不同而有不同的功能。CD8+ T細胞受到刺激後,通常會直接引發人體中的毒殺免疫反應,但CD4+ T細胞除了會直接引發人體中的免疫反應之外,還會教唆殺人,是個幕後指使者,它會教育或指使CD8+ T細胞去執行毒殺免疫反應,或刺激B細胞產生抗體反應。

用於治療癌症的免疫治療有其相當困難之處,首先需找出癌細胞表面所帶有的特殊抗原片段(即不同於其他正常細胞的抗原片段),可惜的是並非每種癌症都能找到其特有的抗原片段。接下來需成功複製能精確對抗此抗原片段的T細胞,如此才能有效治療癌症,宛如大小不同的鍋子需找到符合大小的密封鍋蓋,才可能煮出美味的湯餚。

現今絕大部分的癌症療法,仍以外科切除為主,若無法切除乾淨,再另尋化學治療、放射治療或免疫治療等方式,但針對已經轉移的癌症,通常令人感到束手無策。而此項免疫療法治癒黑色素癌末期病患的技術突破,目前世界上仍屬唯一成功案例,尚不適用於其他癌症的治療,但希望有朝一日其他的癌症末期病患,也能依循此技術研發而找到新的治療契機。

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粘曉菁

(本會副執行長、臺大醫院家庭醫學科兼任主治醫師)