深海魚、可可豆與失智症

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隨著社會高齡化,可以預期未來失智症的人口數也會依比例上升,失智症防治成為一重要課題。而目前失智症在治療上,大多只能延緩病程的惡化,難以逆轉或者根治,也沒有很好的方式來預估一個人會不會得到失智症。因此,如何降低失智症發生的機率,是和每個人都切身相關的問題。

失智症可分三型

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失智症,顧名思義是患者的認知能力會逐漸退化。失智症依其成因和表現的不同,可大略分為阿茲海默型、血管型和混合型。其中血管型是因腦部血液循環不良導致腦部退化所引起的失智現象;而阿茲海默型的成因則較為複雜,目前已知此症與某些特定的基因有較強的連結關係。混合型則是前述兩種狀況同時發生,造成失智的症狀。

初步了解失智症的分類後,不難想見要預防不同類型的失智症,可能需要不同的方法。以血管型失智症而言,其危險因子和心血管疾病以及腦中風相似,如高膽固醇、高血壓、糖尿病、抽煙、血管硬化等,這裡面有許多我們可以注意並調整的地方,例如控制體重、清淡飲食、規則運動等。反之,阿茲海默症的已知危險因子主要是高齡以及特定的相關基因,比較難預防。為此,市面上有許多食品都宣稱對促進腦部功能有幫助,不過,有根據嗎?

omega-3脂肪酸 對腦部有助益

今年5月國際知名的《神經學》(Neurology)期刊登載一篇論文指出,富含omega-3脂肪酸的食物,包括深海魚與堅果類等,確實和阿茲海默症發生的機會有負向的相關性。Omega-3脂肪酸原本即已知對腦部功能有助益,包括情緒的穩定、注意力集中等心智功能都可能受益於omega-3脂肪酸的攝取,如今有研究進一步指出此類食物可能與預防失智症有關,無疑是為這個領域打了一劑強心針。

不過,雖然omega-3脂肪酸的攝入量和阿茲海默症的發生存在負向的相關,並不表示已經證實多食用含omega-3脂肪酸的食物即能預防阿茲海默症的發生。即使確實有效,需要多少量的omega-3脂肪酸才會有效?目前也不清楚。同時,全球環境污染後深海魚當中可能含有比較多的汞(水銀),食用時仍要謹慎。如果是購買omega-3的補充膠囊,最好詢問藥師該膠囊成分是否有經過純化,以確保汞的殘留量在最低的限度。

可可豆 - 吃巧克力也能預防失智症?

另外一篇最近刊登在國際學術期刊《高血壓》(Hypertension)的研究則發現,時常攝取含有可可成分的食品,對於有輕度認知功能退化(Mild Cognitive Impairment,MCI)的老年人而言,可加強認知功能。該研收集了90名輕度認知功能退化的老人,分為3組,每天給予可可豆當中的抗氧化成分黃烷醇(flavanol),分別給予高、中、低3種不同劑量,持續8週後施予認知功能測驗。結果發現,使用高、中劑量黃烷醇的組別,相較於低的那一組,在特定的認知功能項目上會有顯著的提昇。研究人員認為,這樣的效果可能和黃烷醇能夠改善體內胰島素的平衡以及循環功能有關。

可可豆當中的黃烷醇,是否真能提高認知功能還需要更多研究的驗證,而該成分對腦部功能作用的機制也尚待進一步的探討。要特別注意的是,即使黃烷醇的確有助於改善認知功能,從有效的來源攝取也是很重要的。大家都知道,巧克力含有可可豆的成份。那是否多食用巧克力就能夠得到足量的黃烷醇了呢?答案是否定的,因為巧克力當中所含的黃烷醇成分,遠不及目前已知要產生效果所需要的劑量,所以如果食用過多巧克力,不僅可能達不到效果,還會累積過多的脂肪和熱量而變胖。

從飲食防失智 研究方興未艾

如果從飲食就能預防失智症,相信是大家最能接受的方式,因此目前相關的研究正方興未艾,而文中所介紹的omega-3脂肪酸與黃烷醇是令人振奮的開始,但其詳細機轉與有效劑量皆有待未來進一步研究釐清。期盼透過科學家們的努力,早日發現更多對失智症以及認知功能有助益的食物,以及如何適當、適量的攝取,以造福更多病友。

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許藝瀚

台電聯合診所身心科主治醫師、前臺大醫院精神科總醫師